Search This Blog

Thursday, August 11, 2016

Discussion of Fire Ants and Pest Management



        In  the  realm  of  pest  management,  there  are  many  potential  issues  which  can  arise  and  wreak  havoc  upon  lawns  and  gardens  in  any  climate.  Knowing  what  these  issues  are,  how  to  deal  with  them,  and  what  sorts  of  precautions  to  undertake  in  preventing  them  from  happening  in  the  first  place  is  very  important  when  caring  for  a  landscape.  High  on  the  list  of  pests  in  desperate  need  of  management  is  fire  ants,  among  the  most  invasive  insects  of  them  all.  These  pests  are  the  bane  of  many  a  gardener's  existence,  and  the  reasons  why,  plus  some  solutions  to  the  problem,  will  be  detailed  in  the  next  several  paragraphs.




        Fire  ants  nest  in  such  moist  soils  as  river  banks,  pond  shores,  watered  lawns,  and  highway  shoulders.  Nests  usually  aren't  visible,  as  they  will  be  built  under  timber,  logs,  rocks,  or  bricks.  Ants  form  underground  nests,  where  mating  takes  place.  Fire  ant  colonies  generally  produce  large,  dome-shaped  mounds  in  such  open  areas  as  fields,  parks,  and  lawns,  feeding  mostly  on  young  plants  and  seeds.  They  will  often  attack  and  kill  small  animals  by  stinging  from  the  abdomen  and  injecting  toxic alkaloid venom.  Fire ants  are  very  tolerant  to  extreme  weather  conditions.  They  do  not  hibernate,  but  can survive  in  temperatures  as  low  as  16  degrees  Farenheit.  In  hot  conditions,  they  can  build  nests  deep  within  water  tables.  Among the many issues  caused  down  the  line  by  these  ant  mounds  include  the deadening of  grass  and  the  killing  off  of  their  root  systems,  leaving  bare  soils  vulnerable  to  erosion  and  diseases. 

        This  problem  can  notoriously  manifest  itself  health-wise.  Fire  Ants  sting  multiple  times,  sometimes  as  a  group  effort(as  in,  more  than  one  ant  is  in  on  the  action).  A  small,  but  still  noticeable  number  of  the  population  will  have  allergic  reactions  to   Fire  Ant  bites.  Allergic  reactions  come  in  many  shapes  and  sizes,  such  as  swelling,  blistering,  scabbing,  burning,  itching,  difficulty  with  breathing,  rapid  heart  rate,  chest  pains,  nausea,  dizziness,  and  shock.  If  it  comes  down  to  calling  9-11,  be  very  sure  to  have  at  the  ready  such  information  as  the  person's  age,  weight,  and  condition,  the  type  of  insect,  and  the  time  of  the  bite.

        My  interest  in  this  pest  management  issue  stems  from  my  own  personal  experiences  with  fire  ants.  Part  of  why  the  lawn  at  my  place  is  the  mess  that  it's  become  over  the  past  several  years  is  due  in  part  to  the  building  of  fire  ant  mounds  and  the  death  of  the  grass  areas  and  root  systems  underneath  the  mounds.  In  the  past  few  months,  we  have  had  to  apply  fertilizer  and  lime  to  the  soils  and  spread  around  some  grass  patch  seed  over  several  of  the  bare  areas  of  the  lawn.  Still  a  ways  to  go  before things  are  orderly  once  again,  but  things  are  already  looking  much  better  than  they  did  before.


        The  principles  of  'Integrated  Pest  Management'  can  be  useful  assets  in  combating  the  invasion  of  the  fire  ants.  They  can  be  applied  as  follows:


1. Produce  Healthy  Plants  that  Resist  Pests—Select  healthy  plants,  use  the  strongest,  highest  grade  fertilizers  available,  use  certified  seeding,  check  soil  pH  values  regularly,  and  give  plants  proper  lighting  and  shading.

2. Identify  the  Problem—Spend  time  and  resources  investigating  the  problem  in  order  to  come  to  the  right  conclusion.  It  is  not  prudent  to  go  after  what  turns  out  to  be  an  environmental  issue  the  way  one  would  pursue  a  pest  issue,  or  vice  versa.

3. Expect  Some  Pests  &  Tolerate  Some  Damage—Don't  aim  to destroy  all  the  fire  ant  colonies,  lest  you  also  risk  irreparably damaging  your  plants  and  soils.  Set  a  threshold  for  pests  and  damage.

4. Use  Pesticides  as  a  Last  Resort—Before  taking  up  pesticide  usage,  first  exhaust  every  possible  avenue  for  plant  treatment.  Only  use  when  a  problem  is  otherwise  unavoidable.


         Several  measures  are  presently  being  used  to  combat  fire  ants,  including  the  deployment  of  fire  ant  bait(Examples  include  Amdro  Pro, Advion, and  Spectracide)  and  insecticides.  Mounds  can  also  be  drenched  in  toxic  liquids,  which  can  include  various  insecticides,  boiling  water,  kerosene,  and  lighter  fluid.  Planting  of  Sundews  and  Venus  Flytraps,  as  well  as  selective  deployments  of  Phorid  Flies,  would  also  be  an  innovative(yet  probably  pricey)  solution  to  the  fire  ant  problem.

         In  conclusion,  out  of  all  the  pest  issues  of  today,  fire  ants  constitute  the  dominating  pest  management  issues  that  need  to  be  dealt with.  They  can  cause  much  damage  to  lawns  and  gardens,  not  to  mention  the  many  health  hazards  posed  by  them.  All  the  troubles  Fire  Ants  cause  can  easily  be  solved  if  you  have  enough  of  an  understanding  of  the  insects  and  how  to  use  various  combative  methods,  whether  they  be  in  the  form  of  pesticides  or  other,  more  organic  means.  Knowing  all  of  this  could  literally  mean  the  difference  between  life  and  death,  so  tread  carefully.





Works Cited

1. Wikipedia—The Free Encyclopedia: Fire Ants  https://en.wikipedia.org/wiki/Fire_ant
2. Do Your Own Pest Control—Top 10 Things You Should Know about Fire Ants http://doyourownpestcontrol.com/pest_control/questions_and_answers/top_10_things_you_should_know_about_fire_ants.html
3. Orkin—Fire Ants  http://www.orkin.com/ants/fire-ant/
4. Texas A&M AgriLife Extension—The Latest & Greatest on Fire Ant Products http://fireant.tamu.edu/files/2013/05/2013-Fire-Ant-Bait-Misc-Control-Products-5-30-13.pdf
5. University of Florida Extension Office—Red Imported Fire Ants http://entnemdept.ufl.edu/creatures/urban/ants/red_imported_fire_ant.htm
6. MedLine Plus—Trusted Health Information for You: Fire Ants https://medlineplus.gov/ency/article/002843.htm
7. USDA National Agricultural Library and Invasive Species Information Center—Red Imported Fire Ant(Solenopsis Invicta)  https://www.invasivespeciesinfo.gov/animals/rifa.shtml
8. University of California Agriculture and Natural Resources—Red Imported Fire Ant Management Guidelines  http://ipm.ucanr.edu/PMG/PESTNOTES/pn7487.html
9. Ant Ark—Fire Ants Species Solenopsis Invicta  http://antark.net/ant-species/fire-ant-solenopsis-invicta/
10. Fire Ant Information  http://www.fireant.net/
11. Arizona-Sonora Desert Museum—Red Imported Fire Ants http://www.desertmuseum.org/invaders/invaders_fireant.php